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26/4/14

¿Cuán cerca estamos realmente de encontrar vida en el espacio exterior?

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El reciente descubrimiento de Kepler-186f de la NASA, el primer planeta del tamaño de la tierra habitable es una gran noticia en la larga búsqueda de la humanidad para la vida extraterrestre. 

Un universo lleno de exoplanetas: Gracias al telescopio espacial Kepler, que fue lanzado en 2009 para cazar planetas a través del universo, nos las hemos arreglado para encontrar alrededor de 1800 exoplanetas  hasta la fecha, muchos de los cuales se han descubierto en tan sólo el último año más o menos .






Kepler ha tenido tanto éxito porque es la primera pieza de tecnología espacial que es muy hábil para detectar pequeños cambios en la luz proveniente de estrellas distantes. La pequeña atenuación, periódico de una luz de las estrellas es la pistola humeante clásica que usan los científicos para encontrar exoplanetas.



El sostenido durante mucho tiempo-Santo Grial para los cazadores de planetas ha sido encontrar un mundo que es "gemelo" de la Tierra y por lo tanto se cree que es capaz de soportar la vida. 

Kepler ha avanzado esta causa increíblemente hasta la fecha, logrando encontrar muchos planetas que son de un tamaño similar a la Tierra. De hecho, gracias a Kepler, ahora sabemos que los planetas de este tamaño son en realidad muy comunes en nuestra galaxia.



¿La mala noticia? La mayoría de los planetas del mismo tamaño encontrados hasta ahora son demasiado calientes o demasiados fríos para sostener la vida. Por ejemplo Kepler-20e, el primer planeta del mismo tamaño descubierto, tiene una muy pequeña órbita a 6 días, por lo que la temperatura superficial del planeta son unos inhóspitos 1.400 grados.



Por otro lado, el telescopio Kepler también ha descubierto muchos planetas en la "zona habitable" de sistemas estelares. Esta es la región donde los planetas pueden estar a la temperatura adecuada para soportar el agua líquida. Sin embargo, muchos de estos planetas como Kepler-22b, el primer exoplaneta habitable en zonas descubiertas, son varias veces más grande que la Tierra. Por desgracia, estos "súper-planetas Tierra"  son poco probable que sean rocosos, como nuestra casa, y son probablemente compuestos de capas exteriores líquidas o gaseosas



Nuestra primer familiar exoplaneta: Kepler-186f es el primer exoplaneta descubierto que tiene a la vez el tamaño y la distancia de su propio sol, por lo que es el mejor candidato para el apoyo a la vida hasta el momento. Esa es una excelente noticia.



El tamaño de Kepler-186f, que está dentro del 10% de la Tierra, es especialmente alentador. Aunque los científicos no tienen pruebas directas de la composición del planeta, observaciones y modelos de otros exoplanetas sugieren que planetas similares en dimensiones a la Tierra son más propensos a tener una composición rocosa. Esto se puede ver con los planetas similares dentro de nuestro propio sistema como Venus o Marte.



De hecho, hemos encontrado exoplanetas en zonas habitables que son tan pequeños como 1,5 veces el tamaño de la Tierra, pero los modelos predicen que las posibilidades de un planeta rocoso aumentan significativamente cuanto más se acerque al tamaño de la Tierra , por lo que Kepler- 186F es el más emocionante descubrimiento de exoplanetas hasta la fecha.

¿Qué sigue ? Tamaño adecuado, distancia correcta. Una gran noticia, pero estas características por sí solas no garantizan que un planeta es habitable. Hay otra información crucial que necesitamos antes de que podamos tener confianza en el lanzamiento de futuras sondas espaciales en largos viajes a los sistemas de estrellas extrañas en busca de la vida.

Una de las cosas más importantes que debemos saber es de que se componen las atmósferas de exoplanetas como Kepler- 186f . El ambiente juega un papel crucial en muchas maneras, tales como la protección de la superficie de la radiación solar, y mediante la regulación de la temperatura del planeta. Su importancia se puede ver en un planeta como Venus, que es de un tamaño similar a la Tierra y orbita dentro de la zona habitable, pero tiene un ambiente de invernadero lleno que lo hace demasiado caliente para mantener la vida.

Así que ¿cómo podemos conocer más acerca de la atmósfera de los exoplanetas ? Pues bien, en el año 2018 estamos enviando un emocionante nuevo telescopio en el espacio que puede hacer precisamente eso. Se llama el Telescopio Espacial James Webb, y sus espejos son impresionante 7 veces más grandes que los del venerable Telescopio Espacial Hubble.



El telescopio ayudará a decodificar la atmósfera planetaria mediante la observación de los cambios en la luz cuando un planeta pasa por delante de una estrella. Cuando esto sucede, los cambios de luz se deben a que ciertas longitudes de onda son absorbidas por los productos químicos en la atmósfera de un exoplaneta. Las lagunas que aparecen en los espectros de luz de la estrella son por lo tanto una huella dactilar cósmica que puede revelar de que está hecho el ambiente. Debido a que este efecto de la absorción no es particularmente fuerte, se necesitará un telescopio de gran alcance capaz de ver en infrarrojo como el James Webb para observarlos.



¿Significa esto que podemos confirmar pronto que Kepler-186f es realmente habitable ? Lamentablemente, eso parece poco probable, incluso con el James Webb. El sistema Kepler-186 está a 500 años luz de la Tierra. Esto significa que la luz de su estrella es demasiado tenue para reunir las firmas de luz detalladas necesarias para descifrar más detalles sobre el exoplaneta. 

Pero estamos enviando a otra pieza de equipo espacial de alta tecnología que podría ayudar. The Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) se pondrá en marcha en 2017 para llevar a cabo un estudio para encontrar exoplanetas en nuestra vecindad solar. Las estrellas que TESS explorará son 30 a 100 veces más brillantes que las analisadas por el satélite Kepler, por lo que será capaz de aprender rápidamente más información sobre la composición de un exoplaneta  después de que se descubra por primera vez. Con sus cámaras de gran campo, TESS cubrirá un área del cielo 400 veces más grande que Kepler.



Debido a que Kepler ha demostrado que planetas del tamaño de la Tierra son relativamente comunes, se espera que Kepler-186f es sólo la punta del iceberg, y que pronto se encontrarán cientos más de planetas de tamaño similar en órbita en las zonas habitables de las estrellas. Futuras misiones espaciales nos permitirán descubrir mucho más acerca de estos planetas que sólo su ubicación incluso puede ayudarnos a detectar directamente las bio-firmas de la vida en otros planetas tales como la presencia de agua, oxígeno, o incluso la fotosíntesis. 



Credito de imagenes NASA, MIT, NATIONAL GEOGRAPHIC,

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